起底苹果AR/VR产业布局 库克能否借此突破乔布斯影子?

文/拾柒

来源:望潮科技(tech_beat)

苹果深度布局AR/VR产业早已是公开的秘密。

乔布斯时期,苹果手机“引领”了一个时代。但自乔布斯逝世,苹果手机每次发行的新品,都难以在给大众带来惊艳感。

研究机构Counterpoint Research新报告数据显示,2018年第二季度,苹果在全球手机利润中的份额仍遥遥领先世界上其它所有手机制造商的总和。

然而,在销量和销量增长幅度上,苹果却没有保持其优势。

图:2018Q2全球手机销量数据/IDC图:2018Q2全球手机销量数据/IDC

调研机构IDC公布的2018年Q2全球市场智能手机销量数据显示,第二季度销量前五名的品牌依然是三星、苹果、华为、小米和OPPO,但第二季度华为以5420万台的销量超越了苹果的4130万台,以15.8%的市场份额跃居第二位。而这一结果也被另一家调研机构Canalys证实。

同时,在智能手机品牌中,三星以20.9%的市场份额位居第一,华为市场份额15.8%,超越苹果(12.1%),OPPO市场份额为8.6%。销量增长方面,苹果手机同比增长仅0.7%,环比下滑21%。

由此可见,苹果手机虽然在利润上仍然领先,但是在市场份额和销量上,都远不如以前。也正因如此,苹果需要寻找并创造下一个能够让其再度“引领”时代的行业和产品。

而这,极有可能就是AR/VR。

近年来,关于苹果在AR/VR领域的消息不断被爆出,望潮科技透过层层爆料背后的线索,结合其最近一系列投资、并购、专利等布局,起底苹果AR/VR发展全貌。

苹果的AR/VR并购狂潮

关于苹果,除了其产品外,它的收购案,也被人津津乐道。这不,近日苹果又被爆出其最新的收购案。

丹麦媒体Brsen报道称,苹果收购了一家名为Spektral的丹麦初创公司。Spektral专注于实时分离照片和视频中的物体,以达到“绿屏”效果。据透露,此次收购实际上是在去年年底完成的,但直到现在才被发现。

在不久前的8月份,苹果还确认收购增强现实眼镜镜片创业公司Akonia Holographics。一开始,Akonia专注于全息图像的数据存储,后来开始为AR设备打造镜头。而在后一阶段,Akonia主推的产品是HoloMirror,它能够实现在一个轻薄透明的镜片上显示动态的、全色彩、广视域的图像。

事实上,近年来,AR一直是苹果一个严肃的并购目标。

如果说苹果在AR/VR产业上早有预谋,那么通过观察苹果收购案,我们推测这个时间点可追溯到2013年。

在这一年,苹果已经完成了对Prime Sense的收购,其红外(IR)技术首先在Kinect中掀起波澜,Kinect是微软Xbox的车身感应插件。最新iPhone中的“探测器”基本上是一个缩小的Kinect,以启用FaceID。

虽然它现在主要用于映射人脸,但iPhone X(S)中的红外摄像头可以被未来的AR应用程序用于启用前置AR应用程序。如,用户可以将手机指向一个空置的地方,手机会将数千个红外点喷射到该区域的轮廓中,以呈现定制房屋在该区域的外观。

此后,苹果在AR/VR领域的收购从未停止。

图:苹果收购Metaio图:苹果收购Metaio

2015年,苹果宣布收购德国增强现实领域的初创公司Metaio,其研发的“Thermal Touch”系统(热触系统)能够使用户通过使用具有增强现实功能的眼镜或普通摄像头,可将任何实体表面转化为虚拟电子触屏。不过,当时该技术尚未发展成熟,仍需5到10年的时间。

2016年,苹果收购增强现实创业公司Flyby Media,双方拒绝透露收购金额,不过 Flyby Media 团队将加入苹果秘密研究部门,并与苹果团队合作开发VR以及AR头戴设备原型。

去年6月份,苹果又收购AR耳机的计算机视觉公司Sensomotoric Instruments。据悉,Sensomotoric Instruments专注于开发眼球追踪硬件和软件产品,业务涵盖了虚拟和增强现实、车载系统、临床研究、认知训练、语言学、神经科学、物理训练和生物力学以及心理学。

这家公司的眼球追踪技术解决了VR常见的短板,它能够以120Hz的采样率实时记录用户的自然凝视行为,可以分析佩戴者的目光,并帮助减少眩晕。

不过,“奇怪的是,苹果尚未正式确认交易,但公司确实给了Axios报告声明。”相关人表示。

值得注意的是,去年11月份,苹果又以3000万美元收购Vrvana,这是一个专职开发AR眼镜的团队。

事实上,在AR眼镜方面,Vrvana是有实际产品的。它开发的Totem眼镜尽管从未得到出货,但早期的评测却是一片溢美之词。到目前为止,它似乎是苹果的第一个AR硬件(而不是AR软件)。

直到今年,接连发生的两起收购案,也充分表明苹果在这个领域的严重渴求。

苹果AR/VR专利

苹果收购创企,并不是什么新鲜事。通过收购,苹果最大的目的,就是获得技术和专利。

如果说,通过苹果收购案,我们能够猜测苹果在2013年早有预谋进入AR/VR领域,那么,在2012年一份名为“交互式三维显示系统”专利,就能够把时间点在往前推移一年。

据悉,该专利申请详细描述了一种投影全息图类型图像的系统,该系统可以由用户在半空中操纵,而不需要特殊的眼镜。

该专利申请于2012年10月,其可能成为更大的AR功能的一部分,并涉及到教育,医疗诊断和生物医学工程的可能应用领域。

全息图形式的AR无疑是增强现实可能采用的未来方向。通过全息图的AR意味着投影仪可以将图像发送到物理环境中(就像星球大战这样的电影中的一样)。通过这种方法,全息图可以消除对笨重的头戴设备的需求,这是消费者采用AR的一大障碍。

近年来关于苹果AR专利的消息不绝于耳。近期,外媒PatentlyApple在欧洲又发现了苹果的新专利,该专利与传说中的苹果眼镜密切相关。

据悉,专利中的头戴设备不但支持苹果主推的AR,还一并支持VR和全息内容的显示。专利详细描述了苹果的光波导方案,与MagicLeap的两层光波导方案相比,苹果可以显示远中近三层图像平面。

图:苹果AR眼镜专利图图:苹果AR眼镜专利图

这套显示系统可能拥有一个或多个像素阵列,例如硅上液晶(LCOS)像素阵列。来自显示系统的图像可能会通过耦合器系统耦合到一个或更多光波导管,当然也有可能用输出耦合器系统耦合进多个图像平面中的光波导管。

输入和输出耦合器系统可能会搭载单耦合器、耦合器堆栈和铺瓦式阵列耦合器。这些耦合器可能是薄平面体积全息图,也可能是其他光学耦合器,它们可以将光耦合进或耦合到延长的带状光波导管上下表面。

类似波长、偏振、时间分割和角多路复用技术的图像信号都有不同的角定向范围,透镜可调技术也可用于向用户展示多个图像平面上图像。

苹果AR/VR产品

当前,在整个AR/VR行业中,不管是谷歌,微软,还是Facebook、三星等科技巨头,都已经先行一步,推出了自己的硬件产品。相较而言,苹果虽然已经有了AR应用ARKit,但在硬件产品上,却已经迟了一步。

图:Google Glass图:Google Glass

不过,不管是彭博社,亦或是知名苹果分析师郭明錤,都曾预测,苹果将于2020年,也就是两年之后,推出其硬件产品AR眼镜。

今年4月份,外媒CNET同样报道称,知情人士透露,苹果正在研发集AR/VR体验一体的头戴设备,将通过短距离无线技术连接到专用盒子,单眼显示达到8K,该设备代号为“T288”,其将在2020年发货。

据了解,T288将使用高速短距离无线技术连接到专用盒子。这种高速短距离无线技术正是英特尔于2016年底推出的60GHz WiGig的无线技术。

2017年,在第一代802.11ad基础上的修正版802.11ay诞生,有更强的性能。目标速率高达176Gbps,也就是22GB/s,理论上说蓝光电影可以1秒下完。不过,普通的电脑难以支持这样的速率。802.11ay的实用意义被寄望于高清传输、无线投屏这样的场景。

因此,目前看来,无线技术连接的盒子类似PC机箱,并不是一台真正的Mac电脑。盒子将配置苹果定制Apple处理器,来作为T288的计算中心。该处理器的大小仅为5纳米,而iPhone X目前采用的是10纳米处理器。

此外,与HTC新的Vive 无线升级套件不同之处在于,T288不需要外部定位基站,其将具备inside-outtracking。

对于这一消息,苹果并未进行回应。

去年11月,彭博社发布的一篇报道中,也详细的阐述了苹果AR眼镜的配置,其中,最重要的是,苹果正在自己研发AR头显的芯片。

从概念上来说,这款芯片会跟苹果手表的芯片一样,集成度非常高。这样的芯片能把更多的元器件,比如说图形处理器、AI芯片、CPU等,集中在一小块区域,耗能也将减少。

操作系统方面,苹果内部将其称为“rOS”(reality operating system),基于iOS系统。如同Apple TV的操作系统是tvOS,Mac电脑的操作系统是macOS,Apple Watch 的操作系统是watchOS一样,rOS将是苹果 AR 头显的操作系统。

并且,AR头显也会使用已有的APP Store,可以像 iPhone、Watch、Apple TV 和 Mac一样,用户能自己下载内容。

从此前的消息,我们可以看出,苹果的硬件产品侧重的是AR体验。虽然苹果对外一直没有VR方面的消息,但是彭博社曾报道T288项目组同时也在测试VR。

且目前Facebook、Google都在发力发展VR,苹果没有道理不在VR上有所作为。HTC汪丛青也曾不止一次说过,未来的趋势是AR与VR的功能集成在同一个设备里。

结语:库克能否突破乔布斯对苹果影响力?

深度布局AR/VR产业,自主研发硬件产品,不管是对苹果公司本身,还是其CEO库克而言,都具有重大意义。

苹果,需要新的产品进行迭代。前文所言,苹果手机在销量和销量增长幅度上面,都已经出现了疲软的状态,同时iPad、iWatch等产品也难以让用户为其惊艳。

如果,苹果的AR眼镜足够令人震撼,或许,这就是其延续辉煌的机会。

于库克而言,乔布斯对于苹果的影响是深远的。那么,如何突破乔布斯的影响,打造完全不属于乔布斯时代的产品,是非常重要的。

AR眼镜成功,或许,这会使库克成为苹果历史上最佳CEO之一。

然而,现阶段,苹果在AR/VR硬件领域的一切,都还在概念阶段。且,在产品研发上,技术的难点,以及之后推广市场,用户的接受度,于苹果而言,都困难重重。

但,距离2020年,还有两年时间,这足够库克和苹果在AR/VR领域的思考。我们所要做的,就是期待苹果AR眼镜在2020年如期到来。

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